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De Beyrouth à Marseille, l'ascension irrésistible de Jacques Saadé

Toujours plus haut. Tel semble être le leitmotiv de Jacques Saadé, le fondateur et président de CMA CGM. Témoin, le siège social du premier armateur français, inauguré en novembre 2002, qui dresse ses onze étages et ses 33 mètres face au port de la Joliette, à Marseille : il ne suffit déjà plus à M. Saadé, qui a décidé d'ériger à côté une tour de 110 mètres !

Il en a confié les plans à Zaha Hadid, l'architecte britannique la plus médiatique du moment, venue présenter sa maquette devant un parterre de personnalités, dont le maire de la ville, le sénateur Jean-Claude Gaudin.

Celui-ci doit d'ailleurs faire voter lundi 20 juin une délibération spéciale du conseil municipal pour accélérer la procédure de permis de construire.

Le projet est à la mesure du poids pris par M. Saadé dans la cité phocéenne comme sur la scène maritime nationale. Tout le monde connaît sa puissance et ses amitiés chiraquiennes. Il a mis à son service tout ce que la place portuaire marseillaise comptait de spécialistes. Dans le cadre des interminables démêlés entre le Port autonome de Marseille (PAM) et la CGT, il avait réussi, à l'automne 2004, à s'introduire dans la négociation au grand dam de la direction du port : les cégétistes savent qu'il sera un opérateur décisif de la place quand l'extension du PAM, appelée XXL, aura été réalisée. Sans état d'âme, ils disent de Jacques Saadé que c'est un patron "qui sait payer quand il faut".

Rude négociateur

Les autorités politiques le courtisent, car disposer du siège social d'un armateur de taille mondiale est une source précieuse de prestige comme de revenus. CMA CGM est, de très loin, le plus gros employeur privé de la ville, avec 1 350 salariés. L'armateur embauche à flux continu et aide à la formation des jeunes élèves de l'Ecole nationale de la marine marchande, où il peut recruter des officiers pour ses 182 navires. Et chacun le consulte quand il s'agit de comprendre un peu la Chine triomphante, où il a disposé de 54 agences et de 800 salariés, ce qui est pour beaucoup dans l'explosion du chiffre d'affaires de CMA CGM ces dernières années.

Tous ceux qui ont travaillé avec M. Saadé reconnaissent sa vision à long terme du monde maritime, mais évoquent aussi sa rudesse dans la négociation. Personne ne sait tout à fait comment il fonctionne. On identifie le rôle de ses trois enfants dans la hiérarchie du groupe, on sait que ses plus proches collaborateurs sont avec lui depuis des décennies, et qu'ils lui sont dévoués corps et âme. On connaît aussi le côté affable de ce natif du Liban, formé à l'Université américaine de Beyrouth et à la London School of Economics.

Le ballet des requins, dans l'aquarium qu'il a fait installer dans le hall monumental du siège de son groupe, ajoute à sa légende. Tout comme ses interminables bagarres avec son frère Johnny, qui ont rebondi en décembre 2004, alimentant la chronique judiciaire ­ seize procédures en dix ans !

A 68 ans, le fils aîné de Rodolphe Saadé, homme d'affaires lui aussi, a enfin dépassé ce père qu'il vénère. Avec le rachat de Delmas, neuf ans après avoir "privatisé" l'ex-CGM ­ avec la bénédiction de Jacques Chirac ­, Jacques Saadé bouclerait une ascension irrésistible, à défaut d'être sans faille, commencée en 1978 avec la création de la Compagnie maritime d'affrètement, CMA, en passe de devenir le troisième armateur mondial.

Marseille,06 20 2005
Rédaction
Le Monde
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